Djihadistes étrangers: les puissances occidentales ne peuvent pas s’en laver les mains

Des proches de jihadistes dans le camp de déplacés de Al-Hol, dans le nord-est de la Syrie. [AFP]
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Les puissances occidentales ne peuvent pas « se laver les mains » du problème que représentent les djihadistes étrangers venus d’Europe et d’Amérique se battre aux côtés du groupe armé État islamique et, surtout, de leurs familles, qui se retrouve maintenant détenus dans des prisons et camps du nord de la Syrie, clame l’institut de recherche International Crisis Group (ICG) dans un rapport publié lundi où il enjoint à ces pays, incluant le Canada, de rapatrier en priorité les femmes et les enfants.

Des dizaines de milliers d’hommes, de femmes et d’enfants étrangers détenus et associés à l’Etat islamique dans le nord-est de la Syrie constituent un formidable défi à la fois pour leurs gouvernements d’origine et pour la région dans laquelle ils sont logés, dit le rapport de l’ONG fondée en 19995 dont la mission est de prévenir et d’aider à résoudre les conflits meurtriers grâce à un travail de recherche sur le terrain, des analyses et des recommandations indépendantes

Paralysés par la politique intérieure et incertains quant à leur capacité à poursuivre en justice et à réformer la police, les gouvernements occidentaux n’ont pas réussi à rapatrier environ 1 450 personnes au sein de cette population qui sont leurs ressortissants. Et cela va de mal en pire, écrit l’organisation dans le sommaire de son rapport.

L’incursion de la Turquie en Syrie pourrait faire perdre aux gouvernements occidentaux la possibilité de rapatrier leurs citoyens à volonté. Détenir et rapatrier des Occidentaux associés à l’Etat islamique comporte des risques et des défis qui varient pour les hommes et les femmes, mais leur présence persistante dans la région est un problème épineux et la présence sans supervision des enfants de djihadistes est violation flagrante du droit humanitaire flagrante, explique l’ONG, qui enjoint les États à déplacer tous leurs ressortissants, à commencer par les femmes et les enfants.

Pendant près d’un an, les Forces démocratiques syriennes (FDS), regroupant des Kurdes et des Arabes et dirigées par les Unités de protection du peuple kurde (YPG), ont gardé environ 13 500 femmes et enfants étrangers détenus dans trois camps de fortune dans le nord-est de la Syrie. Un petit nombre de combattants étrangers de sexe masculin – peut-être 2 000 – sont détenus dans un réseau de prisons séparé. Des recherches sur le terrain portant sur le plus grand des camps pour femmes et enfants étrangers, le camp al-Hol, donnent une image de la misère, des abus sexuels et de la violence endémique, poursuit le rapport.

Les gouvernements extérieurs à la région ont envisagé le rapatriement de leurs ressortissants de manières très différentes. La Russie, la Malaisie, l’Ouzbékistan et le Kosovo ont déployé des efforts concertés pour commencer les rapatriements, même s’il reste encore des centaines de leurs ressortissants dans la région. Les pays d’Afrique du Nord tels que le Maroc et la Tunisie ont peu fait. Les gouvernements occidentaux – en particulier les États membres de l’UE, le Canada et l’Australie – ont également pris du retard et, en octobre 2019, n’en avaient rapatrié que 180 (dont 110 par le Kosovo). Déchirés par des débats et des divisions internes, ils n’ont pris aucune mesure efficace pour soulager la souffrance dans les camps à court terme, ni aucune mesure leur permettant de rapatrier et, le cas échéant, de poursuivre leurs ressortissants à plus long terme.

Entre-temps, les événements qui se sont précipités en octobre 2019 ont montré à quel point la sécurité est précaire dans la région où les détenus sont hébergés, souligne l’International Crisis Group. Bien que les Forces démocratiques syriennes aient réussi à maintenir le contrôle des camps et des prisons (principalement en déployant des combattants des YPG) et que les États-Unis – après avoir annoncé leur retrait – ont décidé de maintenir près de 1 000 soldats déployés près des champs pétrolifères de l’est de la Syrie, le rapport de forces a changé.

Face au retrait annoncé des Etats-Unis et à l’incursion turque, les Forces démocratiques syriennes ont conclu un accord militaire avec Damas, faisant craindre que le régime syrien – largement soupçonné d’avoir commis des atrocités contre les prisonniers sous sa garde – puisse faire valoir son autorité sur les camps, met en garde l’ONG.

Enfants rassemblés autour d’une source d’eau au camp d’al-Hol. Les enfants représentent 60% des 70 000 résidents du camp; les enfants étrangers sont les plus vulnérables de tous. L’approvisionnement en eau a souvent été contaminé par des bactéries et rend les enfants malades. [CRISISGROUP / Azadeh Moaveni]

Alors que faire? s’interroge l’International Crisis Group.

Idéalement, tous les gouvernements non syriens dont les ressortissants sont en détention en Syrie devraient les rapatrier, libérant ainsi de cette région déchirée par la guerre d’un fardeau qu’elle est mal équipée pour supporter et mettant fin ainsi à une crise humanitaire aux risques d’évasion des adultes et de radicalisation des enfants dans le désespoir des camps.

Mais, parmi tous les gouvernements qui ont des ressortissants dans les prisons et les camps du nord-est de la Syrie, certains sont mieux équipés que d’autres pour prendre les devants, avance l’International Crisis Group dans son rapport. Les gouvernements occidentaux – avec leurs ressources plus importantes et leur nombre réduit de détenus – sont sans doute les mieux placés pour agir. Ce qui est moins évident,déplore toutefois l’ONG, c’est ce qui pourrait amener ces gouvernements à revoir les raisons pour lesquels ils ont déjà bloqué des centaines de leurs ressortissants dans le nord-est de la Syrie, la moindre n’étant pas l’impopularité du rapatriement des djihadistes étrangers parmi la population des pays occidentaux où beaucoup les préféreraient morts.

L’approche la plus viable, suggère l’ONG est peut être de diviser les détenus et de placer les femmes et les enfants en tête de la file d’attente du rapatriement. Bien que les responsables puissent penser qu’il n’existe aucun moyen politiquement acceptable de ramener chez eux des hommes – dont la plupart étaient des combattants, et que certains d’entre eux seront difficiles à emprisonner en raison de difficultés liées aux poursuites et à la preuve -, les enfants bénéficient d’une présomption d’innocence et représente un groupe diversifié. Leurs rôles variaient, avec un nombre important d’enfants qui n’étaient tout simplement pas impliqués opérationnellement dans les activités du groupe armé État islamique. Même si les gouvernements occidentaux décident de ne pas accepter certaines femmes militantes de l’EI et expérimentées du point de vue opérationnel, l’objectif devrait être de limiter ce nombre à un minimum absolu dit l’International Crisis Group dans ce rapport.

Jusqu’à présent, la plupart des gouvernements occidentaux ont fait le moins possible en matière de rapatriement, ils devraient plutôt s’efforcer de faire le maximum, insiste l’ONG.

Pour ce qui est de ceux qui ne peuvent pas être rapatriés, la situation en Syrie reste trop dynamique et d’autres dispositions possibles dans la région (y compris en Iraq) sont trop lourdes du point de vue de la sécurité et des droits de l’homme pour pouvoir formuler une recommandation définitive, ajoute l’International Crisis Group.

Les gouvernements occidentaux, conclut l’ONG, devront travailler avec toutes les parties intéressées pour explorer la possibilité de développer des mécanismes de justice légitimes, obtenir des assurances de traitement crédibles et construire des installations où les détenus peuvent être détenus de manière sûre et humaine. Sinon, le rapatriement peut être la seule option. Quels que soient les obstacles qu’ils rencontrent, les pays dont les ressortissants sont venus se battre aux côtés de l’EI ne peuvent s’en laver les mains. Et ils ne peuvent pas non plus continuer à ignorer le problème..