La demande d’extradition d’Assange revient devant la justice britannique

Julian Assange photographié le 1er mai 2019 derrière la vitre d'un véhicule de police à son arrivée au tribunal à Londres. [Archives/AFP]
Temps de lecture estimé : 5 minutes

Après plusieurs mois d’interruptions, la justice britannique a repris lundi l’examen de la demande d’extradition du fondateur de WikiLeaks Julian Assange, réclamé par les Etats-Unis qui veulent le juger pour la diffusion de centaines de milliers de documents confidentiels.

L’Australien de 49 ans a comparu vêtu d’un costume sombre et d’une cravate bordeaux, confirmant son identité et sa date de naissance et déclarant formellement ne pas consentir à son extradition. C’est sa première apparition publique depuis février.

A l’extérieur de la cour criminelle de l’Old Bailey, plusieurs dizaines de ses soutiens, dont la créatrice de mode Vivienne Westwood, ont manifesté avant la reprise des audiences prévues pour durer trois à quatre semaines. Ils ont brandi des pancartes proclamant « Emprisonnez les criminels de guerre, libérez Julian Assange » tandis qu’un camion arborant le message « N »extradez pas Assange » circulait autour du bâtiment.

« L’avenir du journalisme est en jeu », a déclaré le rédacteur en chef de WikiLeaks, Kristinn Hrafnsson, lors du rassemblement.

Julian Assange est poursuivi notamment pour espionnage par la justice américaine, pour avoir diffusé à partir de 2010 plus de 700.000 documents classifiés sur les activités militaires et diplomatiques américaines, notamment en Irak et en Afghanistan. Il risque 175 ans de prison.

Les Etats-Unis reprochent au fondateur de WikiLeaks d’avoir mis en danger des sources des services américains. Les avocats d’Assange dénoncent quant à eux une procédure « politique » fondée sur des « mensonges ».

Julian Assange est actuellement emprisonné à la prison londonienne de haute sécurité de Belmarsh, où ses conditions de détention ont été dénoncées par le rapporteur de l’ONU sur la torture.

Son extradition s’apparenterait à une « peine de mort », a déclaré son avocate Stella Moris, devenue sa compagne, au Times samedi. La jeune femme de 37 ans craint que Julian Assange ne mette fin à ses jours et que les deux enfants qu’elle a eus avec lui pendant qu’il était reclus à l’ambassade d’Equateur à Londres ne grandissent sans leur père.

Elle a remis lundi à Downing Street une pétition de Reporters sans frontières contre l’extradition de son compagnon, signée par 80.000 personnes.

Un appel «presque certain»

Le fondateur de WikiLeaks avait été arrêté en avril 2019 après sept ans derrière les murs de la représentation diplomatique équatorienne, où il s’était réfugié après avoir enfreint les conditions de sa liberté sous caution, craignant une extradition vers les Etats-Unis.

Il revient à la justice britannique de déterminer si la demande américaine d’extradition qui lui est soumise respecte un certain nombre de critères légaux, et notamment si elle n’est pas disproportionnée ou incompatible avec les droits de l’Homme.

Quelle que soit la décision, il est « presque certain » qu’elle sera frappée d’appel par la partie qui n’aura pas eu gain de cause, a souligné à l’AFP John Rees, l’un des responsables de la campagne contre l’extradition d’Assange.

Lors des quatre jours d’audience qui se sont tenus en février, Julian Assange était apparu parfois confus, ayant du mal a maintenir son attention.

L’un des avocats du fondateur de WikiLeaks, Edward Fitzgerald, s’était devant la juge dressé contre des poursuites motivées par des « raisons politiques » et donc nulles, dans la mesure où l’accord américano-britannique interdit « expressément » les extraditions pour les « infractions politiques ».

De son côté, le représentant des Etats-Unis James Lewis a fait valoir que le fondateur de WikiLeaks « n’est pas inculpé pour avoir dévoilé des informations embarrassantes ou gênantes » mais pour avoir mis en danger la vie de sources américaines en publiant cette foule de documents.

Parmi les documents publiés figurait une vidéo montrant des civils tués par les tirs d’un hélicoptère de combat américain en Irak en juillet 2007, dont deux journalistes de l’agence Reuters.

Au coeur des débats se trouve également la question de savoir si Julian Assange mène des activités journalistiques, qui doivent être protégées comme telles.

Une quarantaine d’organisations de défense des droits de l’Homme et de la liberté de la presse ont  appelé à sa « libération immédiate ».

Julian Assange, héros controversé d’une transparence parfois troublée

Le fondateur de Wikileaks Julian Assange fait signe depuis un véhicule pénitentiaire le 1er mai 2019 à Londres. (AFP)

Dangereux propagateur de secrets d’Etat qu’il faut juger, ou héros traqué de la liberté d’informer qu’il faut protéger, le fondateur de Wikileaks Julian Assange fait figure d’ardent défenseur d’une transparence controversée.

A 49 ans, l’Australien à la chevelure argentée affronte à partir de lundi la suite d’une procédure cruciale: la justice britannique poursuit l’examen de la demande d’extradition des Etats-Unis qui veulent le juger pour espionnage.

La justice américaine lui reproche d’avoir diffusé en 2010 plus de 700.000 documents sur les activités militaires et diplomatiques de Washington sur sa plateforme Wikileaks. Il risque jusqu’à 175 ans de prison aux Etats-Unis.

Ses conditions de détention à la prison de Belmarsh, au sud-est de Londres, ont été dénoncées par le rapporteur de l’ONU sur la torture Nils Melzer comme une « situation inhumaine », qui mettrait sa vie « en danger ».

C’est dans cet établissement pénitentiaire de haute-sécurité qu’il est incarcéré depuis qu’il a été extrait en avril 2019 de l’ambassade d’Equateur à Londres, où il s’était réfugié sept ans plus tôt, déguisé en coursier, alors sous le coup de poursuites pour viol en Suède, depuis abandonnées.

Pendant ses années reclus dans ces locaux diplomatiques, Assange a eu deux enfants avec l’une de ses avocates, Stella Moris, une Sud-africaine de 37 ans.

L’image de « cyber-warrior » de Julian Assange s’est brouillée au fil des ans, en particulier avec la diffusion par sa plateforme, en 2016, à un moment-clé de la campagne présidentielle américaine, de milliers de courriels piratés provenant du Parti démocrate et de l’équipe d’Hillary Clinton, qui ont contribué à fragiliser la candidate.

Ces révélations avaient alors suscité des éloges appuyés du candidat Donald Trump qui a lancé lors d’un meeting: « J’adore WikiLeaks ! » Selon la CIA, ces documents ont été obtenus auprès d’agents russes, ce que nie la plateforme.

Cet épisode a alimenté les soupçons de collusion avec la Russie d’un Assange dont les révélations se font souvent au détriment des Etats-Unis, et qui a collaboré avec la chaîne de télévision RT, proche du Kremlin.

«Le plus dangereux du monde»

L’Australien a commencé sa vie ballotté de droite à gauche par sa mère, Christine Ann Assange, une artiste de théâtre qui s’était séparée de son père avant même sa naissance.

Il compare son enfance à celle de Tom Sawyer, entre construction de radeau et explorations diverses de son environnement. Jusqu’à l’âge de 15 ans, il vit dans plus de 30 villes australiennes et fréquente de nombreuses écoles avant de se poser à Melbourne où il étudie les mathématiques, la physique et l’informatique. 

Doué, travailleur, il est happé par la communauté des hackers et commence à pirater les sites internet de la Nasa ou du Pentagone en utilisant le pseudonyme de « Mendax ».

C’est à cette époque qu’il a un premier fils, Daniel, dont il se disputera la garde avec la mère. Lorsqu’il lance WikiLeaks dans le but de « libérer la presse » et de « démasquer les secrets et abus d’État », il devient, selon un de ses biographes, « l’homme le plus dangereux du monde ». 

Il se fait connaître du grand public en 2010 avec la publication de centaines de milliers de documents américains. Un coup d’éclat qui vaut à cet homme grand et mince au teint diaphane d’être présenté comme un champion de la liberté d’informer.

Mais en même temps que sa notoriété grandit, les critiques s’accumulent.

En 2011, les cinq journaux (dont The New York Times, The Guardian et Le Monde) associés à WikiLeaks condamnent la méthode de la plateforme, qui rend publics des télégrammes du département d’Etat américain non expurgés. Ils estiment que les documents sont susceptibles de « mettre certaines sources en danger ». La critique sera également formulée par le lanceur d’alerte Edward Snowden.

Chargé de rédiger l’autobiographie de Julian Assange, Andrew O’Hagan a fini par jeter l’éponge avec ce verdict définitif : « L’homme qui se targue de dévoiler les secrets de ce monde ne supporte pas de dévoiler les siens ».

Mais un noyau dur lui est resté fidèle, à l’instar de l’actrice américaine Pamela Anderson, ou encore la créatrice de mode Vivienne Westwood.