Le secrétaire américain à la Défense Lloyd Austin est arrivé en Géorgie

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Le secrétaire américain à la Défense Lloyd Austin est arrivé en Géorgie ce lundi pour la première étape de sa tournée dans la région de la mer Noire qui le mènera ensuite en Ukraine et en Roumanie, deux autres pays riverains de la mer Noire, afin de renforcer les alliances avec les pays soumis à la pression russe avant d’assister à la réunion ministérielle de l’OTAN sur la défense à Bruxelles.

Premier chef du Pentagone à se rendre en Georgie depuis 2014, Lloyd Austin va chercher à renouveler un programme de formation militaire et affichera l’engagement des États-Unis envers Tbilissi, qui demande depuis plusieurs années à devenir un membre à part entière de l’OTAN.

«Nous rassurons et renforçons la souveraineté des pays qui sont en première ligne de l’agression russe», a déclaré à la presse un haut responsable de la défense américaine avant le voyage.

La Géorgie et l’Ukraine ont des zones occupées par la Russie. La Russie a envahi la Géorgie en 2008 et occupé l’Ossétie du Sud et l’Abkhazie, soit environ 20 % du pays. L’Ukraine est en conflit avec la Russie, et les forces russes ont tué environ 14 000 Ukrainiens dans et autour de la région du Donbass dans l’est de l’Ukraine depuis 2014. La Russie a également annexé illégalement la Crimée.

Austin soulignera à la fois en Géorgie et en Ukraine qu’il existe une porte ouverte à l’OTAN et encouragera les nations à apporter les changements nécessaires pour qu’elles puissent se qualifier pour l’adhésion à l’alliance défensive, a indiqué Washington alors que Moscou s’oppose à toute décision allant dans le sens d’une évolution du statut à l’OTAN de la Géorgie de pays partenaire à membre pleinement intégré.

Le secrétaire à la Défense devrait également salué la contribution de la Georgie à la mission américaine en Afghanistan «En termes de sacrifices, il est important de noter que la Géorgie était le principal contributeur par habitant à la mission Resolute Support en Afghanistan, et a subi de nombreuses pertes de cette mission », a déclaré un responsable américain peu avant le départ du secrétaire pour ce voyage».

Les États-Unis mènent des programmes militaires depuis des années avec l’armée géorgienne, se concentrant sur l’interopérabilité avec l’OTAN et sur la défense territoriale. Le programme actuel prend fin en décembre.

L’administration Biden doit faire plus attention à la Géorgie afin d’éviter un glissement éventuel vers la Russie ou la Chine, estime David Kramer, chercheur en science politique à la Florida International University, cité par l’Agence France-Presse. «On craint de plus en plus que le gouvernement soit un peu trop souple avec Moscou», explique-t-il. «C’est en partie de la frustration due au manque de progrès qu’ils constatent dans l’intégration avec l’OTAN», ajoute-t-il.

Après Tbilissi, le secrétaire à la Défense portera le même message de soutien contre la Russie à l’Ukraine et la Roumanie.

Le Pentagone voit la région de la mer Noire comme un point chaud potentiel, particulièrement depuis que la Russie a annexé la Crimée (Ukraine) en 2014.

Les forces aériennes et navales russes mettent de plus en plus au défi les membres de l’OTAN dans la mer Noire. En juin, elles ont menacé des navires de guerre hollandais et britanniques qui évoluaient au large de la Crimée.

Washington reste ainsi attentif aux questions sur son engagement dans les pays aux portes de la Russie alors que sa stratégie se concentre sur la région indopacifique pour répondre à la rapide montée en puissance militaire de la Chine.

Il en sera aussi question lors des discussions que le secrétaire américain aura à Bruxelles jeudi et vendredi lors d’un sommet avec les ministres de la Défense de l’OTAN. Il s’agit de la première réunion ministérielle en personne depuis le début de la pandémie de COVID-19, et le secrétaire américain à la Défense y participera à une série complète de réunions au niveau de l’alliance et bilatéralement avec de nombreux alliés.

Lloyd Austin «rencontrera les ministres de la Défense de l’Alliance pour tracer la voie sur la base de l’accord des dirigeants nationaux lors du sommet de juin», indique Washington.

Les ministres étudieront le programme de l’OTAN à l’horizon 2030 qui vise à maintenir l’alliance forte et pertinente à l’avenir. Les dirigeants discuteront également de la Russie et, de plus en plus, ils discutent des problèmes posés par la Chine, ont déclaré des responsables américains, ajoutant que le secrétaire à la Défense renforcera l’engagement de l’Amérique envers l’alliance transatlantique.

Lors de cette tournée, le secrétaire à la Défense rencontrera également les troupes américaines qui travaillent avec les militaires géorgiens, ukrainiens et roumains.

Le secrétaire américain à la Défense le 18 octobre avec le ministre georgien de la Défense, Juansher Burchuladze. (Ministère de la Défense de Goergie)

*Avec AFP